Завдяки воді виникло й підтримується життя на Землі, формуються клімат і погода. Без води землеробство на зрошуваних полях було б неможливе. Значних обсягів води потребує промислове виробництво, адже вода - універсальний розчинник. Обмін речовин і енергії в організмах також відбувається за участю води. Приготування їжі, прання, дотримання гігієнічних норм, передавання теплотрасами тепла від виробників до споживачів, гасіння пожеж - усі ці процеси пов’язані з використанням води або водних розчинів. Багато лікарських засобів є водними розчинами.
У природних умовах у воді завжди розчинені різні гази, солі і знаходяться в підвішеному стані тверді частинки.
Вода має велику теплоємність, що виключно важливо для окремих живих організмів і біосфери в цілому. Вода в більшою мірою, ніж інші речовини, сприймає тепло, сама при цьому нагріваючись незначно. Відомо, що для нагрівання 1 л води на 1 ° С необхідно затратити в 3300 разів більше енергії, ніж на нагрівання 1 л повітря. Тому вода грає на планеті роль головного акумулятора і розподільника сонячної енергії.
Одне з разючих властивостей води - здатність підніматися вгору по вузьких канальцям, переборюючи силу власної ваги. Це явище - капілярність - зіграло величезну роль у розвитку життя на Землі. Завдяки цій властивості рослини отримують з грунту розчини поживних речовин. Пов'язано з цим і рух крові та тканинних рідин в живих організмах.
Загальні запаси води на планеті становлять 1338000 тис. км3. З цієї кількості 96,5% припадає на частку Світового океану, 1,7% становлять підземні води, 1,74% - льодовики і постійні снігу. Загальні запаси прісної води становлять усього лише 2,53% від загальних світових запасів води.
Для використання в промисловості, сільському господарстві і побуті придатні в основному прісні води. До них відносяться: підземні води, річки, прісні озера, льодовики і постійні снігу, болота, грунтова волога і вода в атмосфері.
Прісні водні ресурси існують завдяки вічному кругообігу води в природі. Глобальний водообмін - це процес випаровування води з поверхні океану і суші, перенесення водяної пари, їх конденсації з випаданням опадів, перерозподілу всіх видів стоку, що в кінцевому підсумку призводить до повернення вод в океан. У результаті випару утворюється гігантський обсяг води, який досягає 525 000 км3 рік. При цьому 86% води випаровується з поверхні Світового океану і внутрішніх морів: Каспійського, Аральського й ін Інша частина випаровується на суші, у тому числі половина - завдяки транспірації вологи рослинами. Транспірацією називається випаровування води надземними органами рослин і перш за все листям.
Вода може бути жорсткою - з переважанням гідрокарбонатів кальцію і магнію, - м'якої - з переважанням хлоридів і сульфатів чи просто з малою кількістю солей. Велика частина природних прісних вод віднесена до гідрокарбонатного класу. Це материкові води, що включають багато річок і значну частину підземних вод, тобто води, широко використовувані у водопостачанні населення. До класу хлоридних відносяться в основному води морського походження, ряду материкових озер та підземні води солончакових районів, пустель, напівпустель. Зазвичай це води підвищеної мінералізації (1,5-2,0 г / л).
Вода є найважливішим складовим живої речовини, без якого життя неможливе.